brandpunt+

Achtergrond

Het zeeleven rond Sint Maarten heeft flinke klappen gekregen

Orkaan Irma heeft flink huisgehouden op het eiland Sint Maarten. Voor eilandbewoners is de storm een ramp geweest. Maar het leven in zee heeft ook flinke klappen gekregen.

Het ging al tijden niet goed met de natuur rond Sint Maarten. Door een combinatie van slechte waterkwaliteit, toerisme en opwarming van de aarde was koraal rondom het eiland al grotendeels verdwenen.

Bovenwindse eilanden zoals Sint Maarten hebben veel meer last van orkanen
Erik Meesters

“Je moet je bedenken dat de bovenwindse eilanden zoals Sint Maarten en Sint Eustatius veel meer last hebben van orkanen dan benedenwindse eilanden zoals Bonaire en Curaçao”, vertelt ecoloog Erik Meesters tijdens een telefoongesprek. Mede door de hevige stormen bestonden er geen complete riffen in de directe omgeving van Sint Maarten, zoals je die nog wel rondom Bonaire kunt vinden.

Europa schiet te hulp

Erik Meesters is voor de Wageningen Marine Research betrokken bij het Europese project RESCQ, dat koraal rondom verschillende Caribische eilanden zou moeten herstellen. Europa had daarvoor 400.000 euro beschikbaar gesteld vanaf vorig jaar.

Een van de koraalladders rond Sint Maarten
Een van de koraalladders rond Sint Maarten

Op Sint Maarten is de non-profitinstelling The Nature Foundation betrokken bij de herstelwerkzaamheden. Met behulp van Europese subsidie had de organisatie negen speciale ‘koraalladders’ geïnstalleerd, waaraan nieuwe stukjes koraal hangen. De bedoeling was dat het koraal rustig op die stellages zou groeien, totdat het groot genoeg is om op de definitieve plek geplaatst te worden. Maar vanwege orkaan Irma zijn al die stellages kapotgegaan. Het project moet nu opnieuw beginnen.

Andere prioriteiten

The Nature Foundation heeft door laten schemeren dat er mogelijk andere prioriteiten zijn dan herstel van koraalriffen, zegt Meesters. De mangrovebossen op het eiland zijn eveneens zwaar beschadigd. De meeste vogels zijn van het eiland verdwenen, en de stranden liggen nog bezaaid met scheepswrakken die opgeruimd moeten worden.

We moeten maar hopen dat er de komende twintig jaar niet nog zo’n orkaan over het eiland raast
Erik Meesters

Toch heeft restaurant Toppers, dat op het eiland gevestigd is, een crowdfundingsactie opgezet die moet helpen het koraalproject nieuw leven in te blazen. Juist nu zou het project noodzakelijk zijn, omdat de orkaan de laatste beetjes overgebleven koraal rondom het eiland heeft weggeblazen.

Of het zin heeft om koraalriffen rond het eiland te herstellen is moeilijk te zeggen. “We moeten maar hopen dat er de komende twintig jaar niet nog zo’n orkaan over het eiland raast”, zegt Erik Meesters tijdens het telefoongesprek. Want zo lang kan het duren voordat de ontstane schade herstelt. “De meeste koralen groeien maar een centimeter per jaar”, vertelt hij.

Belangrijke schuilplaats

Riffen zijn een belangrijke schuilplaats voor veel verschillende vissen. Bovendien verminderen koraalriffen erosie van het eiland. Maar vanwege klimaatverandering verkeren de ecosystemen in noodweer. Een groot deel van het Grote Barrièrerif in Australië ging bijvoorbeeld afgelopen zomer dood, omdat de watertemperatuur veel te hoog opliep.

Er zullen echt wel koraalsoorten blijven bestaan
Erik Meesters

Toch is Meesters niet heel pessimistisch ingesteld. “Koraalsoorten bestaan al 240 miljoen jaar, veel langer dan de mens op deze planeet rondloopt. Misschien verdwijnen riffen als geheel wel, maar er zullen echt wel koraalsoorten blijven bestaan.”